Con información del Dr. B. Mark Keegan, Neurología de Mayo Clinic en Rochester, Minnesota.

No se sabe la causa exacta de la Esclerosis Múltiple (EM), pero es claro que varios factores pueden aumentar el riesgo personal de desarrollar la enfermedad. Junto a la genética, esos factores de riesgo incluyen edad, sexo, antecedentes médicos de ciertas infecciones o enfermedades, raza y clima del lugar de residencia.

Esta enfermedad es potencialmente incapacitante del sistema nervioso central, que abarca a los nervios ópticos, a la sustancia blanca del cerebro y parte posterior del cerebro o cerebelo, al tallo cerebral o parte más baja del cerebro y a la médula espinal.

La Esclerosis Múltiple es un trastorno autoinmune, en el cual el sistema inmunitario del cuerpo equivocadamente ataca y daña la vaina protectora, llamada mielina, que recubre a las fibras nerviosas del sistema nervioso central. Esos daños derivan en problemas en la comunicación entre el cerebro y el resto del cuerpo.

En última instancia, la enfermedad puede deteriorar los nervios e incapacitarlos permanentemente.

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Síntomas

Los signos y síntomas de la Esclerosis Múltiple varían ampliamente y dependen de la cantidad del daño nervioso y de qué nervios estén afectados.

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Foto referencial

Algunas personas con EM grave pueden perder la capacidad de caminar sin ayuda, o de caminar mismo, a diferencia de otros que pueden experimentar largos períodos de remisión sin que aparezca ningún síntoma nuevo.

Factores de riesgo

En un 80 % de los afectados, que no tienen antecedentes familiares de la enfermedad, parece que varios factores desempeñan alguna función para su mayor susceptibilidad. Por ejemplo: aunque la EM puede presentarse a cualquier edad, lo común es que afecte a personas de 15 a 60 años; las mujeres tienen una propensión doble o triple a desarrollarla. Asimismo, las personas de raza blanca, especialmente los descendientes de europeos del norte, corren más riesgo.

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El historial médico también desempeña un papel. Se han vinculado varios virus con la Esclerosis Múltiple, por ejemplo, las personas infectadas durante sus últimos años de adolescencia o primeros de juventud con el virus de Epstein-Barr que causa la mononucleosis. También la enfermedad tiroidea o la enfermedad inflamatoria del intestino aumentan ligeramente el riesgo.

Por otro lado, la EM es mucho más común en quienes viven en climas templados. Los científicos sospechan que eso se debe, en parte, a que la gente de esas zonas tiene bajo nivel sanguíneo de vitamina D y eso aumenta el riesgo.

Si usted tiene familiares con Esclerosis Múltiple, o le preocupa su riesgo de contraer la enfermedad debido a otros factores, consulte con su proveedor de atención médica.